경제용어사전

가상통화

[virtual currency]

가상통화(virtual currency)란 중앙은행이나 금융기관의 발행이나 감독을 받지 않고 민간에서 블록체인 기술을 활용하여 발행하고 유통되는 ‘가치의 전자적 표시’(digital representation of value)를 말한다.

가상통화 중 가장 유명한 것은 비트코인이다. 비트코인 이전에는 인터넷 공간에서 사용되는 사이버머니(게임머니 등)나 온라인과 오프라인에서 사용되는 포인트 등을 가상통화로 일컬었다.

그러나 2009년 비트코인이 출현하면서 가상통화의 의미가 달라지고 있다.

비트코인은 블록체인 기술을 바탕으로 하여 중앙운영기관의 개입 없이 P2P(peer-to-peer) 거래가 가능한 분산형 시스템으로 발행하고 유통된다. 이는 중앙에서 발행하고 유통을 관리하는 기존의 사이버머니나 멤버십 포인트 등과 근본적으로 다르다. 현재 비트코인 거래량과 가격이 크게 증가하면서 비트코인 외에도 다양한 신종 코인(Alt-coin)들이 나타나고 있다. 이에 따라 최근 IMF 등 국제기구에서는 비트코인류의 가상통화를 ‘암호화폐’(cryptocurrency)로 칭하면서 기존의 가상통화와 구분하고 있다.

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